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带强烈的硅谷风格的日本创业公司 - SmartNews

SmartNews是如此的耀眼,被视为日本本土Unicorn的希望之一。比Mercari (メルカリ)先出道,但是Mercari抢先一步成为了Unicorn,尽管如此,SmartNews还是有成为Unicorn的可能性。

有可能成为Unicorn虽然很振奋人心,但是却不是这个公司最吸引人的地方。这个公司让人觉得最有意思的地方就是这是一个Geek主导的公司,一个技术优先的公司,一个像硅谷里的创业公司的日本公司。

双CEO体制


左边:Hamamoto kaisei, 右边:Suzuki Ken
图片来自Forbes Japan

创始人兼CEO的浜本階生(Hamamoto Kaiseh) 是一个地地道道的Geek,另外一个联合CEO鈴木健(Suzuki Ken)却是一个更加偏Business的技术人,投资人,思想家。两个人的合作,成就了SmartNews。Hamamoto曾经几次和我说他这辈子是找不到女朋友了,因为不知道如何和女生相处,哪怕我已经把女生准备介绍给他了,他还是不知道如何处理。但是一谈起技术,一谈起商业,一谈起行业,两眼就放光。

必须要承认的是,Hamamoto的代码写的很漂亮!作为程序员,我几次看到了他的一些代码,觉得这大概是我来日本以后看到的最好的代码之一。不仅如此,Hamamoto还有一个特质就是超强的执行力和超强的审美能力。每个产品其实都会刻上创始人的品味和审美观,如果遇到Steve Jobs这样的产品狂人,所有的产品在最终成型前,都会让开发人员和设计人员抓狂。在审美和执行上的任何一方面突出都不足为奇,但是找到两者的平衡点,在正确的时间点上能发布足够好的MVP产品,能在未来不断的试错,不断的迭代就是区分成功者和失败者的一个重要标志。

Hamamoto就是一个能平衡好完美主义和执行力的Geek。

Suzuki是一个日本的IT圈子中的“认定天才”。要理解这个说法,我得多费两句。日本有一个官方的组织叫做IPA(IPA:Information-technology Promotion Agency, Japan),类似于中国的信息产业部下面的某个官方出面成立的和民间的交流沟通组织。IPA的官方性质决定了它自带信用可以颁发一些证书,包括这个“认定天才程序员”。虽然民间不是特别认可,但是拿到了这个IPA的认证,除了证书,还有资金的支持。所以还是会有不少优秀的人去参加这个活动。Suzuki在2002年就构想了一个类似于今天的Bitcoin的“传播货币PICSY”。由此得到了“天才程序员”的认证。还有一张Wiki页面,是写他的。而Hamamoto只有一个个人网站

Suzuki出道早,现在不仅是SmartNews的联合CEO,还是其他很多公司的董事,因为他还是一个投资家。在他的帮助下,SmartNews早期得到了Skype创业者Niklas Zennström的投资。

硅谷风格

Hamamoto和Suzuki都是技术出身,以及两人对硅谷的推崇,直接导致了SmartNews的硅谷Geek风格。招员工,只招最好的,不惜代价,开出的价码都是日本IT圈顶级的工资待遇。公司福利,也要做最好的,免费的Gym,免费的中午饭,免费的晚饭,到后来自建食堂,免费的顶级咖啡(这个是日本东京原宿的某个顶级咖啡馆派人来办公室给大家做咖啡!),免费的海外活动支持等等。在SF筹建了自己的办公室,鼓励日本的员工去硅谷开会,去做演讲。招聘了一些硅谷的牛人。两个CEO也是常年奔波于东京和硅谷纽约之间。

虽然无法作出确切的比较,但是SmartNews的技术实力无疑是在日本顶级水平的,员工虽然只有几十号人,但是博士的比例高的出奇。公司某个角落里不起眼的程序员,一问可能就是一个博士。

英语

Hamamoto和Suzuki都是技术出身,对英语的重视程度简直就是脱离了日本人的范畴。Hamamoto因为对信息整理方面很有兴趣,对各种英日字典很有研究,英文水平也很高。这个就直接反映在代码上,因为写代码除了要懂如何写代码以为,还得懂如何说正确的英文。大部分日本人的代码惨不忍睹,一直重要的原因就是那代码读起来不是英文,也不是日文,是某种神秘的符号的组合。

正因如此,SmartNews很早就推出了英文版,有一个从NYT来加入公司的VP,除了在硅谷有办公室,在纽约也有办公室。公司里的共用语言也是英文,因为大家的水平都很高,没有任何的抵触情绪。

竞争对手Gunosy

就在SmartNews发布的几乎同时,竞争对手Gunosy也发布了类似的服务。不过当时Gunosy先发布了一个MVP,仅仅发送邮件推送。后来也推出了类似的app。从各个角度看,SmartNews的产品做的都比Gunosy要好,UI也好,UX也好。以至于某些设计甚至被Microsoft和其他的新闻产品抄袭了一番。但是在日本本土,在2012年以后的若干年中,Gunosy和SmartNews都是一对死敌。因为一般用户其实就是想看个新闻而已,对UI/UX并不是特别挑剔。一旦知道了SmartNews的存在以后,很多人还是愿意选择SmartNews的。

2014年年中左右,Gunosy率先推出了广告平台(Ad Network), 还一度想缓和与SmartNews的关系,邀请SmartNews一起来用Gunosy的广告平台。这招狠!但是像Hamamoto和Suzuki这样的Geek,怎么可能咽下这口气呢?于是紧锣密鼓的募资,招人,开发广告平台,推销产品,在2014年年底的时候,这个平台居然就做起来了!现在SmartNews的广告收益超过了Gunosy,而Gunosy在2015年上市以后的表现其实也不错,只是经常会有“既生瑜何生亮”的感慨吧?

未来在何处

新闻的聚合类产品虽然对技术要求很高,但是更好的技术,并不会让用户产生对这个app更强的依赖性。何况在日本本土市场,除了SmartNews和Gunosy以外,还有很多新闻聚合类的app。虽然体量都没这两个大,但是也打不死它们。在世界范围内,更是强者林立。中国的“头条”,“网易新闻”已经做的足够好,短期之内已经不可能有其他的新闻app能突破这两个巨头的封锁。Apple自己出了News app,在世界范围内对新闻类的产品都有一定的影响。成长成为这一类产品的难题。如何保持用户增长,如何增加广告收入,如何增加用户黏性,都是摆在每个产品前面的课题。好在SmartNews虽然没有上市,但是已经有足够强的自我造血能力,说不定,现在他已经是一个Unicorn了。